Las baterías de iones de litio representan una amenaza única y la mayoría de los socorristas no están preparados.

Es el tipo de fuego que el veterano jefe Palmer Buck del Departamento de Bomberos de Woodlands Township en los suburbios de Houston comparó con «una vela de cumpleaños engañosa».

El 17 de abril, cuando los bomberos respondieron a una llamada al 911 alrededor de las 9:30 pm, se encontraron con un Tesla Model S que se había estrellado, matando a dos personas y ahora estaba en llamas.

Lo apagaron, pero luego una pequeña bengala salió disparada del fondo del casco carbonizado. Los bomberos apagaron rápidamente esas llamas. Poco tiempo después, el coche se volvió a encender por tercera vez.

«¿Que demonios? ¿Cómo hacemos para que esto se detenga? ‘”, Preguntó Buck a su equipo. Rápidamente consultaron la guía de primeros auxilios de Tesla y se dieron cuenta de que se necesitaría mucho más personal y agua de lo que podrían haber imaginado. Ocho bomberos finalmente pasaron siete horas apagando el fuego. También consumieron 28,000 galones de agua, una cantidad que el departamento usa normalmente en un mes. Ese mismo volumen de agua sirve a un hogar estadounidense promedio durante casi dos años.

En comparación, un incendio típico que involucra a un automóvil de combustión interna a menudo se puede apagar rápidamente con aproximadamente 300 galones de agua, dentro de la capacidad de un solo camión de bomberos.

A medida que crece la popularidad de los vehículos eléctricos, los bomberos de todo el país se están dando cuenta de que no están completamente equipados para lidiar con ellos. Así que se han unido, en gran parte de manera informal, para compartir información y ayudarse mutuamente. De hecho, Buck habló recientemente en Zoom sobre el incidente ante un grupo de bomberos de Colorado.

Esto se debe a que la forma en que funcionan los vehículos eléctricos desencadena incendios de mayor duración cuando chocan y sufren accidentes graves. Los autos eléctricos dependen de un banco de baterías de iones de litio, similares a las baterías que se encuentran en un teléfono celular o una computadora. Pero a diferencia de una batería de teléfono pequeña, las baterías grandes que se encuentran en el Tesla Model X, por ejemplo, contienen suficiente energía para alimentar un hogar estadounidense promedio durante más de dos días.

Entonces, cuando un vehículo eléctrico sufre un accidente a alta velocidad y se incendia, las celdas de energía dañadas hacen que las temperaturas se eleven fuera de control y el incendio resultante puede requerir una cantidad significativa de agua para apagarlo. Dichos vehículos, dada su gran capacidad de almacenamiento de energía eléctrica, pueden representar un peligro considerable, conocido como » energía varada «, para los socorristas.

Pero la capacitación para apagar estos incendios no puede llegar lo suficientemente rápido ya que cada día llegan más vehículos eléctricos a las carreteras de EE. Según IHS Insight , una firma de análisis de la industria, la cantidad de vehículos eléctricos registrados alcanzó una participación de mercado récord en los Estados Unidos de 1.8 por ciento y se pronostica que se duplicará a 3.5 por ciento para fines de este año. Pero IHS señala que se espera que 1 de cada 10 automóviles sea eléctrico para 2025.

Aún así, la mayoría de los bomberos en todo Estados Unidos no han recibido la formación adecuada sobre las diferencias clave entre apagar incendios en vehículos eléctricos y de gasolina. Algunas contrapartes en Europa han desarrollado un enfoque diferente, a veces incluso colocando un vehículo eléctrico en llamas en un contenedor de transporte o contenedor de basura convertido, esencialmente dándole un baño, para que no pueda causar más daño. Tesla dice en su guía de primeros auxilios disponible públicamente que este método no es aconsejable y que los departamentos deberían usar mucha agua para apagar incendios.